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Un fondateur

Né à Genève en 1928, Jean Vanier a d’abord été promis à une brillante carrière militaire, puis à une carrière de philosophe, avant de faire le choix de partager sa vie avec des personnes en situation de handicap mental. Ecrivain et humaniste reconnu, récemment décédé en 2019, il a porté un message universel : l’accueil des fragilités de chacun est une voie essentielle pour construire une société plus humaine.

Une rencontre

L’Arche est née en 1964 d’une rencontre entre Jean Vanier et deux hommes avec une déficience mentale, Raphaël Simi et Philippe Seux, vivant alors dans une institution psychiatrique. Profondément touché par leur détresse, Jean Vanier décide de vivre avec eux dans une petite maison de village dans l’Oise, en France. C’est le début de l’aventure…

Un rayonnement international

Grâce à tous ceux qui le rejoignent, la petite communauté grandit vite, accueillant de nouvelles personnes avec une déficience intellectuelle et des jeunes venus du monde entier pour partager leurs vies. Bien que cela n’ait pas été prévu par Jean Vanier, il ne faut pas attendre longtemps pour que certains décident de créer de nouvelles communautés de L’Arche dans leur pays natal. C’est ainsi que la création d’un premier foyer à Daybreak (près de Toronto, Canada) implante les communautés de L’Arche en Amérique du Nord en 1969. Dès les années 70, le concept de L’Arche séduit des personnes en Inde, en Côte d’Ivoire et au Honduras.

Par cette expansion, L’Arche s’ouvre à des cultures, des langues, des situations et des origines sociales très différentes. D’abord nées dans la tradition catholique, les communautés de L’Arche deviennent rapidement œcuméniques voire interreligieuses, réunies autour des mêmes valeurs humaines. Ouvertes et engagées dans le monde, elles cherchent à être un signe d’espoir et de solidarité.

En 1971, Jean Vanier et Marie-Hélène Matthieu fondent le mouvement Foi et Lumière, réunissant des personnes en situation de handicap mental, leurs parents et amis pour des temps de rencontre, d’amitié et de prière.
Les Katimavics sont également nés de l’Arche en 1972. Ce sont des journées de rencontre oecuménique auxquelles sont invitées personnes avec et sans handicap à vivre quelques jours ensemble dans le partage, le ressourcement et la fête. Le mot KATIMAVIC vient de la langue inuit et veut dire « lieu de rencontre ».

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